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'Soy una de esas personas marginadas': Qué llevó a gran chef a ganar el premio al liderazgo de servicio de ASU


La Universidad Estatal de Arizona honra a la chef de Phoenix Silvana Salcido Esparza por su liderazgo y servicio a la comunidad a través de la comida, el arte y el activismo.

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Como parte de su celebración anual del Día de Martin Luther King Jr., la Universidad Estatal de Arizona (ASU por sus siglas en inglés) ha seleccionado miembros de la comunidad para honrar el nombre y el legado del líder. Dos estudiantes y dos miembros de la facultad han sido designados como ganadores, junto con una de las mejores chefs de Arizona.

La chef Silvana Salcido Esparza, conocida por su célebre restaurante Barrio Café en la Calle 16, ganó el premio 2022 ASU Dr. Martin Luther King Jr. Servant-Leadership.

El tema de este año es "La inclusión comienza con nosotros" y ASU eligió honrar a la chef no solamente por su cocina, sino además por la forma en que ha impactado y continúa impactando a la comunidad a través de la comida, el arte y el activismo.

“Solo el nombre del premio pone la marca tan alto que uno solo podría soñar con lograr algo tan parecido a lo que logró el propio Dr. King”, aseguró Esparza a ASU. “Soy una de esas personas marginadas”.

¿Quién es la Chef Silvana Salcido Esparza?

Esparza abrió Barrio Café en el 2002 y comenzó a servir comida mexicana elaborada con recetas que aprendió mientras crecía y durante sus viajes por el país. Viniendo de un gran linaje de panaderos y chefs, recurrió a su herencia familiar y cultural para crear platillos exquisitos que atrajeron la atención nacional.

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Esparza ha sido semifinalista de los Premios James Beard al Mejor Chef del Suroeste en ocho ocasiones por su trabajo en Barrio Café y en sus otros conceptos de restaurante ahora cerrados, Barrio Urbano y Barrio Café Gran Reserva.

Sin embargo, más importante para Esparza que el reconocimiento fue el impacto que su comida tuvo en la forma en que la gente veía su cultura y su cocina.

“Vi una oportunidad de elevar la imagen popular de la cultura mexicana a través de mi comida”, apuntó en un comunicado de prensa. “Durante ocho años en el Barrio Café, pude cambiar la percepción simplemente con mi cocina”.

Cambiando las ideas a través del arte

En 2010, se inspiró para hacer más. La SB 1070, la medida contra la inmigración ilegal más dura de Arizona, aprobada como ley, hizo que estar en el país ilegalmente fuera un delito estatal, entre otras restricciones estrictas.

A medida que la comunidad se vio afectada por las estrictas medidas de aplicación de la nueva ley, Esparza fundó "Calle 16: Un proyecto mural" para mostrar y celebrar la cultura mexicana a través de murales en las paredes de Phoenix. Los artistas y la comunidad se unieron para usar esos murales y las exhibiciones en galerías de arte para llamar la atención sobre el orgullo y también las luchas que representa ser mexicano en los Estados Unidos.

“Esa ley prácticamente cambió todo para todos y definitivamente no me iba a quedar de brazos cruzados”,aseguró Esparza. “Fue la punta del iceberg para mí”.

Esparza continuó su activismo político durante las elecciones presidenciales más recientes. En el 2020 se unió al comité de liderazgo latino de la campaña de Biden y apareció en dos comerciales bilingües. También fue anfitriona del ahora presidente Joe Biden y su compañera de fórmula, la vicepresidenta Kamala Harris, en Barrio Café, y fue noticia de primera plana en el periódico The Arizona Republic.

ASU reconoce labor de Esparza

En el 2020, cuando llegó la pandemia del coronavirus, cerró el apreciado restaurante de alta cocina de Esparza, Barrio Café Gran Reserva en Grand Avenue.

El diminuto tamaño del restaurante, junto con su enfoque de alto nivel, implicaba que con las nuevas restricciones pandémicas, realmente no podía operar. Entonces, Esparza lo cerró.

Sin embargo, antes de vaciar la cocina, decidió ponerse a guisar. Durante los primeros días de la pandemia, ella y su equipo prepararon comidas que sirvieron a la gente sin hogar de Phoenix y a los trabajadores esenciales de toda la ciudad. Incluso cuando sus negocios estaban batallando, sabía que había otros con una mayor necesidad, señaló.

“Estamos hablando de la humanidad”, expresó Esparza. “Sabes que cuando estás en un accidente automovilístico, preguntas, 'Estoy bien. ¿Estás bien? ¿Todos están bien? Veamos quién más está herido y cuidémoslo'. Y esto es exactamente lo que sucedió aquí”.

“Mi padre, que era predicador, me enseñó a ser útil. Salía a las comunidades agrícolas y les predicaba y luego volvía a estas comunidades y hacía trueques, vendía pan en su camioneta”, recordó Esparza en el comunicado. “Mirando esos campos, viajando por todos esos caminos rurales, eso es lo que me hace ser quien soy hoy; es mi respeto y mi amor por esa gente, y comienza ahí y no termina ahí. Continúa en todos los aspectos de lo que sé que está en mi linaje de sangre, y eso es alimentar a la gente”.

La Universidad Estatal de Arizona describe a la chef como "la definición de una líder servidora". Ella será reconocida junto con los premiados como estudiante-sirviente Roicia Banks e Ivan Quintana y los premiados de la facultad y el personal Neal Lester y Marcelino Quiñonez, en la celebración de Martin Luther King Jr. de ASU el próximo jueves 20 de enero.

Traducción Alfredo García